Pope Francis' Philadelphia address on immigration and religious freedom

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Sunday, September 27, 2015
VIDEO: Pope Francis' full speech at Independence Hall
Watch Pope Francis' full speech at Independence Hall.

PHILADELPHIA -- Read the full text of Pope Francis' address on immigration and religious freedom given at Independence Mall in Philadelphia.


Dear Friends,

One of the highlights of my visit is to stand here, before Independence Mall, the birthplace of the United States of America. It was here that the freedoms which define this country were first proclaimed. The Declaration of Independence stated that all men and women are created equal, that they are endowed by their Creator with certain inalienable rights, and that governments exist to protect and defend those rights. Those ringing words continue to inspire us today, even as they have inspired peoples throughout the world to fight for the freedom to live in accordance with their dignity.

PHOTOS: Pope Francis speaks at Independence Hall

But history also shows that these or any truths must constantly be reaffirmed, re-appropriated and defended. The history of this nation is also the tale of a constant effort, lasting to our own day, to embody those lofty principles in social and political life. We remember the great struggles which led to the abolition of slavery, the extension of voting rights, the growth of the labor movement, and the gradual effort to eliminate every kind of racism and prejudice directed at successive waves of new Americans. This shows that, when a country is determined to remain true to its founding principles, based on respect for human dignity, it is strengthened and renewed.

All of us benefit from remembering our past. A people which remembers does not repeat past errors; instead, it looks with confidence to the challenges of the present and the future. Remembrance saves a people's soul from whatever or whoever would attempt to dominate it or use it for their interests. When individuals and communities are guaranteed the effective exercise of their rights, they are not only free to realize their potential, they also contribute to the welfare and enrichment of society.

In this place which is symbolic of the American way, I would like to reflect with you on the right to religious freedom. It is a fundamental right which shapes the way we interact socially and personally with our neighbors whose religious views differ from our own.

Religious freedom certainly means the right to worship God, individually and in community, as our consciences dictate. But religious liberty, by its nature, transcends places of worship and the private sphere of individuals and families.

Our various religious traditions serve society primarily by the message they proclaim. They call individuals and communities to worship God, the source of all life, liberty and happiness. They remind us of the transcendent dimension of human existence and our irreducible freedom in the face of every claim to absolute power. We need but look at history, especially the history of the last century, to see the atrocities perpetrated by systems which claimed to build one or another "earthly paradise" by dominating peoples, subjecting them to apparently indisputable principles and denying them any kind of rights. Our rich religious traditions seek to offer meaning and direction, "they have an enduring power to open new horizons, to stimulate thought, to expand the mind and heart" (Evangelii Gaudium, 256). They call to conversion, reconciliation, concern for the future of society, self-sacrifice in the service of the common good, and compassion for those in need. At the heart of their spiritual mission is the proclamation of the truth and dignity of the human person and human rights.

Our religious traditions remind us that, as human beings, we are called to acknowledge an Other, who reveals our relational identity in the face of every effort to impose "a uniformity to which the egotism of the powerful, the conformism of the weak, or the ideology of the utopian would seek to impose on us" (M. de Certeau).

In a world where various forms of modern tyranny seek to suppress religious freedom, or try to reduce it to a subculture without right to a voice in the public square, or to use religion as a pretext for hatred and brutality, it is imperative that the followers of the various religions join their voices in calling for peace, tolerance and respect for the dignity and rights of others.

We live in a world subject to the "globalization of the technocratic paradigm" (Laudato Si', 106), which consciously aims at a one-dimensional uniformity and seeks to eliminate all differences and traditions in a superficial quest for unity. The religions thus have the right and the duty to make clear that it is possible to build a society where "a healthy pluralism which respects differences and values them as such" (Evangelii Gaudium, 255) is a "precious ally in the commitment to defending human dignity... and a path to peace in our troubled world" (ibid., 257).

The Quakers who founded Philadelphia were inspired by a profound evangelical sense of the dignity of each individual and the ideal of a community united by brotherly love. This conviction led them to found a colony which would be a haven of religious freedom and tolerance. That sense of fraternal concern for the dignity of all, especially the weak and the vulnerable, became an essential part of the American spirit. During his visit to the United States in 1987, Saint John Paul II paid moving homage to this, reminding all Americans that: "The ultimate test of your greatness is the way you treat every human being, but especially the weakest and most defenseless ones" (Farewell Address, 19 September 1987, 3).

I take this opportunity to thank all those, of whatever religion, who have sought to serve the God of peace by building cities of brotherly love, by caring for our neighbors in need, by defending the dignity of God's gift of life in all its stages, by defending the cause of the poor and the immigrant. All too often, those most in need of our help are unable to be heard. You are their voice, and many of you have faithfully made their cry heard. In this witness, which frequently encounters powerful resistance, you remind American democracy of the ideals for which it was founded, and that society is weakened whenever and wherever injustice prevails.

Among us today are members of America's large Hispanic population, as well as representatives of recent immigrants to the United States. I greet all of you with particular affection! Many of you have emigrated to this country at great personal cost, but in the hope of building a new life. Do not be discouraged by whatever challenges and hardships you face. I ask you not to forget that, like those who came here before you, you bring many gifts to your new nation. You should never be ashamed of your traditions. Do not forget the lessons you learned from your elders, which are something you can bring to enrich the life of this American land. I repeat, do not be ashamed of what is part of you, your life blood. You are also called to be responsible citizens, and to contribute fruitfully to the life of the communities in which you live. I think in particular of the vibrant faith which so many of you possess, the deep sense of family life and all those other values which you have inherited. By contributing your gifts, you will not only find your place here, you will help to renew society from within.

Dear friends, I thank you for your warm welcome and for joining me here today. May this country and each of you be renewed in gratitude for the many blessings and freedoms that you enjoy. And may you defend these rights, especially your religious freedom, for it has been given to you by God himself. May he bless you all. I ask you, please, not to forget to pray for me.


And in the original Spanish:

Queridos amigos:

Uno de los momentos mas destacados de mi visita es la presencia aqui, en el Independence Mall, el lugar de nacimiento de los Estados Unidos de America. Aqui fueron proclamadas por primera vez las libertades que definen este Pais. La Declaracion de Independencia proclamo que todos los hombres y mujeres fueron creados iguales; que estan dotados por su Creador de ciertos derechos inalienables, y que los gobiernos existen para proteger y defender esos derechos. Esas palabras siguen resonando e inspirandonos hoy, como hicieron con personas de todo el mundo, para luchar por la libertad de vivir de acuerdo con su dignidad.

Pero la historia muestra tambien que estas y otras verdades deben ser constantemente reafirmadas, nuevamente asimiladas y defendidas. La historia de esta Nacion es tambien la historia de un esfuerzo constante, que dura hasta nuestros dias, para encarnar esos elevados principios en la vida social y politica. Recordemos las grandes luchas que llevaron a la abolicion de la esclavitud, la extension del derecho de voto, el crecimiento del movimiento obrero y el esfuerzo gradual para eliminar todo tipo de racismo y de prejuicios contra la llegada sucesiva de nuevos americanos. Esto demuestra que, cuando un pais esta determinado a permanecer fiel a sus principios fundacionales, basados en el respeto a la dignidad humana, se fortalece y renueva.

Nos ayuda mucho recordar nuestro pasado. Un pueblo que tiene memoria no repite los errores del pasado; en cambio, afronta con confianza los retos del presente y del futuro. La memoria salva el alma de un pueblo de aquello o de aquellos que quieren dominarlo o utilizarlo para sus intereses. Cuando los individuos y las comunidades ven garantizado el ejercicio efectivo de sus derechos, no solo son libres para realizar sus propias capacidades, sino que tambien contribuyen al bienestar y al enriquecimiento de la sociedad.

En este lugar, que es un simbolo del modelo americano, me gustaria reflexionar con ustedes sobre el derecho a la libertad religiosa. Es un derecho fundamental que da forma a nuestro modo de interactuar social y personalmente con nuestros vecinos, que tienen creencias religiosas distintas a la nuestra.

La libertad religiosa, sin duda, comporta el derecho a adorar a Dios, individualmente y en comunidad, de acuerdo con nuestra conciencia. Pero, por otro lado, la libertad religiosa, por su naturaleza, trasciende los lugares de culto y la esfera privada de los individuos y las familias.

Nuestras distintas tradiciones religiosas sirven a la sociedad sobre todo por el mensaje que proclaman. Ellas llaman a los individuos y a las comunidades a adorar a Dios, fuente de la vida, de la libertad y de la felicidad. Nos recuerdan la dimension trascendente de la existencia humana y de nuestra libertad irreductible frente a la pretension de todo poder absoluto. Necesitamos acercarnos a la historia, especialmente la historia del siglo pasado, para ver las atrocidades perpetradas por los sistemas que pretendian construir algun tipo de paraiso terrenal, dominando pueblos, sometiendolos a principios aparentemente indiscutibles y negandoles cualquier tipo de derechos. Nuestras ricas tradiciones religiosas buscan ofrecer sentido y direccion, tienen una fuerza motivadora que abre siempre nuevos horizontes, estimula el pensamiento, amplia la mente y la sensibilidad (Evangelii gaudium, 256). Llaman a la conversion, a la reconciliacion, a la preocupacion por el futuro de la sociedad, a la abnegacion en el servicio al bien comun y a la compasion por los necesitados. En el corazon de su mision espiritual esta la proclamacion de la verdad y la dignidad de la persona humana y de los derechos humanos.

Nuestras tradiciones religiosas nos recuerdan que, como seres humanos, estamos llamados a reconocer a Otro, que revela nuestra identidad relacional frente a todos los intentos por imponer una uniformidad a la que el egoismo de los poderosos, el conformismo de los debiles o la ideologia de la utopia quiere imponernos (M. de Certeau).

En un mundo en el que diversas formas de tirania moderna tratan de suprimir la libertad religiosa, o de reducirla a una subcultura sin derecho a voz y voto en la plaza publica, o de utilizar la religion como pretexto para el odio y la brutalidad, es necesario que los fieles de las diversas religiones unan sus voces para clamar por la paz, la tolerancia y el respeto a la dignidad y derechos de los demas.

Vivimos en un mundo sujeto a la globalizacion del paradigma tecnocratico (Laudato si', 106), que conscientemente apunta a la uniformidad unidimensional y busca eliminar todas las diferencias y tradiciones en una busqueda superficial de la unidad. Las religiones tienen, pues, el derecho y el deber de dejar claro que es posible construir una sociedad en la que un sano pluralismo que, de verdad respete a los diferentes y los valore como tales (Evangelii gaudium, 255), es un aliado valioso en el empeno por la defensa de la dignidad humana... y un camino de paz para nuestro mundo herido (ibid., 257).

Los cuaqueros que fundaron Filadelfia estaban inspirados por un profundo sentido evangelico de la dignidad de cada individuo y por el ideal de una comunidad unida por el amor fraterno. Esta conviccion los llevo a fundar una colonia que fuera un refugio para la libertad religiosa y la tolerancia. El sentido de preocupacion fraterna por la dignidad de todos, especialmente de los mas debiles y vulnerables, se convirtio en una parte esencial del espiritu americano. San Juan Pablo II, durante su visita a los Estados Unidos en 1987, rindio un conmovedor homenaje al respecto, recordando a todos los americanos que la prueba definitiva de su grandeza es la manera en que tratan a todos los seres humanos, pero sobre todo a los mas debiles e indefensos (Ceremonia de despedida, 19 septiembre 1987).

Aprovecho esta oportunidad para agradecer a todos los que, cualquiera que sea su religion, han tratado de servir al Dios de la paz construyendo ciudades de amor fraterno, cuidando de nuestro projimo necesitado, defendiendo la dignidad del don divino de la vida en todas sus etapas, defendiendo la causa de los pobres y los inmigrantes. Con demasiada frecuencia los mas necesitados no son escuchados. Ustedes son su voz, y muchos de ustedes han hecho que su grito se escuche. Con este testimonio, que frecuentemente encuentra una fuerte resistencia, recuerdan a la democracia americana los ideales que la fundaron, y que la sociedad se debilita siempre que -y alli donde- la injusticia prevalece.

Entre nosotros hoy hay miembros de la gran poblacion hispana de America, asi como representantes de inmigrantes recien llegados a los Estados Unidos. Saludo a todos con especial afecto. Muchos de ustedes han emigrado a este Pais con un gran costo personal, pero con la esperanza de construir una nueva vida. No se desanimen por los retos y dificultades que tengan que afrontar. Les pido que no olviden que, al igual que los que llegaron aqui antes, ustedes traen muchos dones a su nueva nacion. No se averguencen nunca de sus tradiciones. No olviden las lecciones que aprendieron de sus mayores, y que pueden enriquecer la vida de esta tierra americana. Repito, no se averguencen de aquello que es parte esencial de ustedes. Tambien estan llamados a ser ciudadanos responsables y a contribuir provechosamente a la vida de las comunidades en que viven. Pienso, en particular, en la vibrante fe que muchos de ustedes poseen, en el profundo sentido de la vida familiar y los demas valores que han heredado. Al contribuir con sus dones, no solo encontraran su lugar aqui, sino que ayudaran a renovar la sociedad desde dentro.

Queridos amigos, les doy las gracias por su calurosa bienvenida y por acompanarme hoy aqui. Que este Pais, y cada uno de ustedes, de gracias continuamente por las muchas bendiciones y libertades que disfrutan. Que puedan defender estos derechos, especialmente la libertad religiosa, que Dios les ha dado. Que el los bendiga a todos. Les pido, por favor, que no se olviden de rezar por mi.